En la osteoartritis, el cartílago en las articulación se daña, interrumpiendo el suave deslizamiento de la movilidad de las superficies de las articulaciones. Esto da como resultado dolor, inflamación y deformidad.

El dolor de la osteoartritis aumenta de manera típica cuando se usa la articulación y mejora cuando está en reposo. Por razones que no son claras, a pesar de que los rayos X pueden detectar la evidencia de la artritis, el nivel del dolor y la rigidez que experimentan las personas no está a la par con la extensión de la lesión detectada en los rayos X.

Existen muchas teorías acerca de las causas de la osteoartritis, pero en realidad no sabemos qué causa la enfermedad. La osteoartritis con frecuencia se describe como artritis de "desgaste natural". Sin embargo, la evidencia sugiere que esta simple explicación no es correcta. Por ejemplo, la osteoartritis frecuentemente se desarrolla en varias articulaciones al mismo tiempo, a menudo de manera simétrica en ambos lados del cuerpo, aun cuando no hay razón para creer que cantidades iguales de desgaste natural están presentes. Otro descubrimiento interesante es que la osteoartritis de la rodilla está asociada común (y misteriosamente) con la osteoartritis de la mano. Estos factores, así como algunos otros, nos han llevado al indicio de que la osteoartritis puede ser realmente una enfermedad de los cartílagos en toda la extensión del cuerpo.

Durante toda la vida, el cartílago se está volteando constantemente mediante un equilibrio de fuerzas que dejan de funcionar y vuelven a hacerlo. Una teoría que prevalece sugiere que la osteoartritis puede representar una situación en la cual las fuerzas disminuidas se salen de control. Algunos de los tratamientos naturales propuestos para la osteoartritis descritos más adelante inhiben las enzimas que dañan el cartílago.

Cuando el daño del cartílago en la osteoartritis empieza, el cuerpo responde produciendo cartílago nuevo. Durante varios años, este esfuerzo compensatorio puede mantener funcionando bien al cartílago. Algunos de los tratamientos naturales descritos más adelante parecen funcionar al ayudar al cuerpo a reparar el cartílago. Sin embargo, de manera eventual, las fuerzas de construcción no pueden mantenerse al ritmo de las destructivas, y se desarrolla lo que se denomina la etapa final de la osteoartritis. Esta la foto familiar de dolor y daño al funcionamiento de las articulaciones.

El tratamiento médico convencional para la osteoartritis consiste principalmente de medicamentos analgésicos, como el Tylenol y medicamentos antiinflamatorios, como el Aleve y el Orudis. El mayor problema con los medicamentos antiinflamatorios es que estos pueden causar úlcera. Otro problema posible es que realmente pueden acelerar el progreso de la osteoartritis al interferir con la reparación del cartílago y promover la destrucción del mismo.1 - 5 En contraste, dos de los tratamientos descritos aquí pueden, en realidad, reducir el transcurso de la enfermedad.

Principales Tratamientos Naturales Propuestos

Varios tratamientos naturales para la osteoartritis tienen un conjunto de datos significativos que apoyan la evidencia que indica que pueden reducir el dolor y mejorar el funcionamiento. Más importante, existe alguna evidencia de que la glucosamina y la condroitina pueden ofrecer el beneficio adicional de ayudar a prevenir el daño progresivo de las articulaciones.

Glucosamina

Una evidencia mejor nos dice que la glucosamina puede reducir los síntomas de la artritis ligera a moderada; evidencia creciente indica que el uso regular puede reducir el empeoramiento de la artritis que normalmente ocurre con el tiempo.120

Alivio de los Síntomas

Evidencia razonablemente buena indica que el complemento de glucosamina alivia de manera efectiva el dolor y otros síntomas de la osteoartritis. Se han realizado dos tipos de estudios, aquellos que comparan la glucosamina contra un placebo y aquellos que la comparan contra los medicamentos estándar.

En la categoría controlada por placebo, una de las mejores pruebas fue un estudio doble ciego de 3 años de duración con 212 personas con osteoartritis de la rodilla.21 Los participantes que recibieron glucosamina mostraron una reducción en los síntomas en comparación con aquellos que recibieron placebo.

También se observaron beneficios en otros estudios doble ciegos controlados por placebo, que abarcaron un total de 800 personas, y que duraron de 4 semanas hasta 3 años.10,14,101,103,104

Otros estudios doble ciegos abarcaron un total de más de 400 personas comparando la glucosamina contra el ibuprofeno, y encontraron que la glucosamina es igualmente efectiva que el medicamento.11,16,18

Sin embargo, no todos los estudios encontraron beneficios. En tres estudios que implicaron a un total de casi 300 individuos, el uso de la glucosamina falló en proporcionar alguna mejoría significativa en los síntomas.19,20,99 La explicación de esta discrepancia no está clara. Los autores de dos de estas pruebas plantean una posible explicación de que la glucosamina podría ser más efectiva en los casos relativamente leves de artritis; los participantes en sus estudios padecían artritis relativamente severa.19,99

Algunos estudios probaron con tratamientos combinados que contenían glucosamina y condroitina. Un estudio doble ciego controlado por placebo de 6 meses de duración, evaluó a 93 personas con artritis de la rodilla y encontró que la combinación de glucosamina y condroitina (junto con el manganeso) era más efectiva que el placebo.22

Otro estudio doble ciego controlado por placebo evaluó la combinación de condroitina/glucosamina para la TMJ (enfermedad de la articulación temporomandibular), pero encontró resultados equívocos.105 Finalmente, en un estudio con resultados cuestionables, una crema tópica que contenía glucosamina, condroitina, alcanfor y aceite de menta probó ser más eficaz que la crema de placebo que contenía sólo una pequeña cantidad de aceite de menta.106 Sin embargo, no está claro si fue la glucosamina y la condoitrina o el alcanfor y el aceite de yerbabuena lo que hizo la diferencia.

Reduciendo la Enfermedad

Un estudio doble ciego controlado por placebo de 3 años de duración en 212 individuos encontró indicios de que la glucosamina puede proteger las articulaciones de un daño posterior.21 Durante el estudio, los individuos a los que se les dio glucosamina mostraron alguna mejoría real con el dolor y la movilidad, mientras que aquellos a los que se les dio un placebo empeoraron de manera regular. Además, los rayos X demostraron que el tratamiento de glucosamina previno el daño progresivo de la articulación de la rodilla.

Un estudio separado de 3 años de duración que abarcó a 202 personas confirmó estos resultados.101

¿Cómo Funciona la Glucosamina?

La glucosamina parece estimular las células del cartílago en las articulaciones para producir proteoglicanes y colágeno, dos proteínas esenciales para el funcionamiento apropiado de las articulaciones.6 - 10 La glucosamina también puede ayudar a prevenir que se descomponga el colágeno.33

Para más información, incluyendo dosis y cuestiones de seguridad, consulte el artículo completo de la glucosamina.

Sulfato de Condroitina

Como se describió en la sección anterior, el complemento de condroitina a menudo se combina con glucosamina. Varios estudios también han evaluado el uso de la condroitina de manera individual, con resultados positivos en general para ambos casos; mejorar los síntomas y reducir el progreso de la enfermedad.

Alivio de los Síntomas

Los estudios doble ciegos controlados por placebo que implicaron un total de varios cientos de participantes, indican que la condroitina puede aliviar los síntomas de la osteoartritis.

Un estudio abarcó a 85 personas con osteoartritis de la rodilla y les dio seguimiento durante 6 meses.34 Los participantes recibieron 400 mg de sulfato de condroitina dos veces al día o un placebo. Al final de la prueba, los doctores estimaron que la mejoría fue buena o muy buena para el 69% de aquellos que tomaban el sulfato de condroitina y sólo en un 32% para los que tomaban placebo.

Otra forma de comparar los resultados es observar la velocidad máxima para caminar entre los participantes. Mientras que los individuos del grupo de la condroitina pudieron mejorar su velocidad al caminar de manera gradual durante la prueba, la velocidad al caminar en el grupo del placebo no mejoró del todo. De manera adicional, hubo mejorías en otras medidas de la osteoartritis, como el nivel del dolor, con beneficios que se observaron desde el primer mes. Esto indica que la condroitina pudo detener el empeoramiento gradual de la artritis.

Se observaron buenos resultados en una prueba doble ciego de 12 meses que comparó la condroitina contra el placebo en 104 individuos con artritis de la rodilla.35 así como en una prueba de 12 meses con 42 participantes.36

Otro estudio interesante evaluó el uso intermitente o a "intervalos" de la condroitina.121 En este estudio, 120 personas recibieron un placebo u 800 mg de sulfato de condroitina del diario por dos períodos separados por 3 meses durante un año. Los resultados mostraron que incluso cuando se tomó de esta forma, el uso de la condroitina mejoró los síntomas.

También se observaron beneficios en dos pruebas a corto plazo que implicaron un total de casi 240 individuos.37,38

También se observaron resultados positivos generales en otros estudios, incluyendo uno que encontró que la condroitina es tan efectiva como el medicamento antiinflamatorio diclofenaco.40 - 42

Reduciendo la Enfermedad

Una evidencia creciente nos dice que, al igual que la glucosamina, la condroitina reduce el progreso de la artritis.

Un aspecto importante del estudio de los 42 individuos mencionado anteriormente fue que los individuos que tomaron un placebo mostraron un daño progresivo de la articulación durante el año, pero entre aquellos que tomaron el sulfato de condroitina no se observó un empeoramiento en la articulación.43 En otras palabras, el sulfato de condroitina pareció proteger de daño posterior a las articulaciones de quienes padecen osteoartritis.

Una prueba doble ciego controlada por placebo más extensa y de más duración también encontró evidencia de que el sulfato de condroitina puede reducir el progreso de la osteoartritis.44 Este estudio abarcó a ciento diecinueve personas, y duró 3 años completos. Treinta y cuatro de los participantes recibieron 1,200 mg de sulfato de condroitina al día; el resto recibió placebos. Durante el estudio, los investigadores tomaron rayos X para determinar cuántas articulaciones habían alcanzado una etapa grave.

Durante los 3 años del estudio sólo el 8.8% de aquellos que tomaron el sulfato de condroitina desarrollaron un daño severo de las articulaciones, mientras que casi el 30% de los que tomaron placebos llegaron hasta ese punto.

Se observaron beneficios similares a largo plazo en otros dos estudios, que abarcaron un total de casi 200 personas.45,122

Hay evidencia adicional que se obtuvo de estudios en animales. Los investigadores midieron los efectos del sulfato de condroitina (adminstrado vía oral y por inyección directamente dentro del músculo) en conejos, en los cuales se había inducido un daño en el cartílago de una rodilla por la inyección de una enzima.46 Después de 84 días de tratamiento, las rodillas dañadas de los animales a los que se les había dado el sulfato de condroitina tenían significativamente más cartílago acumulado que las rodillas de los animales que no se trataron. El tomar el sulfato de condroitina oralmente fue tan efectivo como obtenerlo a través de una inyección.

Viendo la suma de la evidencia, parece que el sulfato de condroitina puede proteger, en realidad, las articulaciones del daño de la osteoartritis.

Para más información, incluyendo dosis y cuestiones de seguridad, consulte el artículo completo de la condroitina.

SAM

Una cantidad substancial de evidencia científica indica que la SAM (S-adenosilmetionina) puede aliviar los síntomas de la artritis.50 Varios estudios doble ciegos que abarcaron casi mil participantes en total, indican que es aproximadamente tan efectiva para este propósito como los medicamentos antiinflamatorios estándar. Sin embargo, no hay evidencia significativa de que la SAM reduzca el avance de la enfermedad.

Uno de los mejores estudios doble ciegos abarcó 732 pacientes y los evaluó durante 4 semanas.51 Durante este período, 235 de los participantes recibieron 1,200 mg de SAM al día, mientras que un número similar tomó ya sea un placebo o 750 mg diarios del medicamento estándar naproxeno. La mayoría de estos pacientes habían experimentado síntomas moderados de osteoartritis en la rodilla o en la cadera en un promedio de 6 años.

Los resultados indicaron que la SAM proporcionó un efecto de alivio del dolor como el naproxeno y que ambos tratamientos fueron significativamente mejores que los placebos. Sin embargo, existieron diferencias entre los dos tratamientos. El naproxeno funcionó más rápido, produciendo beneficios aparentes fácilmente a las 2 semanas de seguimiento, mientras que el efecto total de la SAM no fue aparente hasta 4 semanas después. Al final del estudio, ambos tratamientos produjeron el mismo nivel de beneficio.

En un estudio doble ciego que comparó la SAM contra el nuevo medicamento antiinflamatorio Celebrex (celecoxib), una vez más el medicamento funcionó más rápido que el complemento, pero con el tiempo ambos proporcionaron beneficios iguales.123

La evidencia sobre reducir el progreso de la artritis está, en la actualidad, limitada a estudios que implican animales en lugar de humanos.52,53

Para más información, incluyendo dosis y cuestiones de seguridad, consulte el artículo completo de la SAM.

Insaponificables de Aguacate/Frijoles (ASU, por sus siglas en inglés)

Extractos especiales de aguacate y frijol llamados insaponificables de aguacate/frijol (ASU) han sido investigados como un tratamiento para la osteoartritis, con resultados muy promisorios en los estudios que abarcaron un total de varios cientos de personas.85 - 92,125

Por ejemplo, en una prueba doble ciego, a 260 individuos con artritis en la rodilla se les administró o un placebo o ASU de 300 a 600 mg diarios.93 Los resultados después de 3 meses mostrarón que el uso del ASU mejoró de manera significativa los síntomas de la artritis en comparación con el placebo. No se observó diferencia significativa entre las dos dosis probadas.

Sin embargo, hasta ahora no parece ser que el ASU pueda reducir el progreso de la osteoartritis.126

Otros Tratamientos Naturales Propuestos
Uña del Diablo

Varios estudios preliminares doble ciegos que implicaban un total de casi 300 personas indican que la hierba uña del diablo puede aligerar el dolor de varios tipos de artritis.65,66

Sauce Blanco

La hierba sauce blanco contiene la substancia salicin parecida a la aspirina. Una prueba doble ciego controlada por placebo de dos semanas con 78 individuos con artritis, encontró evidencia de que los extractos de sauce pueden aliviar el dolor de la osteoartritis.69

La aspirina y los medicamentos antiinflamatorios relacionados son notables por irritar o dañar al estómago. Sin embargo, el sauce parece ser más gentil en este aspecto.70,71

Niacinamida

Existe alguna evidencia de que la vitamina B3 en la forma de niacinamida puede proporcionar algunos beneficios para aquellos que padecen osteoartritis. En un estudio doble ciego, a 72 individuos con artritis se les administró 3,000 mg diarios de niacinamida (en seis dosis iguales) o un placebo por 12 semanas.64 Los resultados demostraron que los participantes tratados experimentaron una mejoría del 29% en los síntomas, mientras que a aquellos a los que se les administró un placebo empeoraron un 10%.

Boswellia

En un estudio doble ciego de 30 personas con osteoartritis en la rodilla, los investigadores compararon a la hierba boswelia contra el placebo.107

Los participantes recibieron boswellia o un placebo por 8 semanas, y entonces se les cambió al tratamiento opuesto por otras 8 semanas adicionales. Los resultados mostraron una mejoría significativamente mayor en el dolor de la rodilla, la movilidad y al caminar distancias con la boswellia en comparación con el placebo.

Acupuntura

Una revisión publicada en el 2001 evaluó los resultados de los estudios de la acupuntura para la osteoartritis de la rodilla.108 Las personas que revisaron encontraron siete estudios que clasificaron como significativos, que abarcaron un total de 393 participantes. A pesar de que no todos los estudios fueron positivos, casi todas las personas que revisaron estos artículos llegaron a la conclusión de que una "fuerte evidencia" indica que la acupuntura es más efectiva para la artritis de la rodilla que la acupuntura fingida.

También se han visto beneficios en otras formas de osteoartritis. Por ejemplo, una prueba doble ciego controlada de 67 personas con osteoartritis de la cadera encontró que la acupuntura mejoró significativamente los síntomas, con un alivio que duró durante meses después de finalizar el tratamiento.72 Un estudio pequeño encontró más efectiva la acupuntura que una consulta o ejercicios para el dolor de cadera.109 Sin embargo, incluso otro estudio encontró que la introducción de agujas en puntos elegidos al azar en los alrededores de la cadera era tan efectiva como la acupuntura tradicional.102 Se necesitarán pruebas más extensas para resolver en su totalidad la efectividad de la acupuntura para el dolor de cadera.

La acupuntura para la osteoartritis en varias articulaciones también ha sido comparada con los medicamentos antiinflamatorios, inyecciones de esteroides y el diazepam (Valium) con resultados mezclados.76 - 78

Proloterapia

Proloterapia es una forma especial de terapia con inyecciones que es popular entre los médicos alternativos, Un estudio doble ciego controlado por placebo evaluó los efectos de tres inyecciones de proloterapia (usando una solución al 10% de dextrosa) con intervalos de 2 meses en 68 personas con osteoartritis de la rodilla.110 A 6 meses del seguimiento, los participantes que habían recibido proloterapia mostraron mejorías significativas con el dolor estando en reposo y mientras caminaban, reducción de la inflamación, episodios de "pandeo," y rango de flexión, comparado con aquellos que habían recibido tratamiento con placebo. El mismo grupo realizó una prueba similar doble ciego con 27 individuos con osteoartritis en las manos.111 Los resultados de un seguimiento de 6 meses mostraron que el rango de movimiento y el dolor mejoraron significativamente en el grupo tratado en comparación con el grupo del placebo.

Terapia Magnética

Varios estudios doble ciegos controlados por placebo indican que la terapia de pulsación de campos electromagnéticos, una forma especial de magnetoterapia, puede mejorar los síntomas de la osteoartritis.112 - 115 Un pequeño estudio proporcionó una evidencia de apoyo extremadamente débil para la forma más ordinaria de terapia magnética: Los imanes estáticos.124

Otros Tratamientos

Un estudio doble ciego controlado por placebo, de 6 semanas de duración, con 247 individuos con osteoartritis en la rodilla, evaluó una combinación de productos herbales que contenía jengibre y la especie asiática galanga ( Alpinia galanga).94 Los resultados mostraron que los participantes del grupo de jenjibre/galanda mejoraron hasta un punto significativamente mayor que aquellos que recibieron placebos. Sin embargo, a pesar de los reportes en las noticias que reclaman que este estudio prueba la efectividad del jengibre para la osteoartritis, éste sólo proporciona información sobre la efectividad de la combinación de hierbas. Los dos estudios doble ciego realizados sólo con jengibre son pequeños, y proporcionaron resultados contradictorios.95,127

Otros tratamientos con al menos algo de evidencia que apoye estas pruebas doble ciego incluyen uña de gato,100 enzimas proteolíticas,97,98 Ayurvedica terapia herbal combinada.81 ácidos grasos cetilados,128 y medicina herbal tradicional China.116,129

Evidencia incompleta y no enteramente consistente de estudios en humanos y animales indican que el mejillón verde puede ayudar a aliviar los síntomas de la osteoartritis.82-84,130-136

Un estudio doble ciego que implicó perros encontró alguna evidencia de un beneficio con el cuerno de venado.137

Hatha yoga también ha mostrado ser prometedora para la osteoartritis.117

Otras numerosas hierbas y suplementos algunas veces recomendados para la osteoartritis incluyen betacaroteno, boro, cartílago, manzanilla, cobre, diente de león, D-fenilalanina, matricaria, molibdeno, MSM, selenio, turmérico y yuca. Sin embargo, todavía hay poca o ninguna evidencia de que estos tratamientos sean efectivos.

Otros estudios proporcionan evidencia de que ciertos suplementos propuestos para la osteoartritis no funcionan. Por ejemplo, un estudio doble ciego de 2 años de duración, con 136 personas con artritis en la rodilla, encontró que la vitamina E no es efectiva para reducir los síntomas o para disminuir el avance de la enfermedad.118 Además, una prueba doble ciego controlada por placebo de 6 meses de duración con 77 personas con osteoartritis, falló en encontrar un beneficio sintomático con la vitamina E.96

Asimismo, en un estudio grande (casi 400 participntes) doble ciego controlado por placebo de 5 años de duración, el uso de mesoglicano inyectado no logró disminuir la evolución de la osteoartritis.119

Para una discusión de los avances homeopáticos de la osteoartritis, consulte el base de datos de homeopatía.

Hierbas y Complementos Para Usar Sólo con Precaución

Varias hierbas y complementos pueden interactuar de manera adversa con los medicamentos usados para tratar la osteoartritis. Para mayor información de este riesgo potencial, vea el artículo individual en la sección de Interacciones con Medicamentos de esta base de datos.