cáncer ocupacionalDesafortunadamente, no siempre es fácil establecer una conexión entre el trabajo y el riesgo de cáncer. Un pequeño porcentaje de los productos químicos usados en el comercio ha sido sometido a estudios para evaluar su potencial cancerígeno. Es más, el riesgo de padecer cáncer se ve afectado por varios factores que aún no se comprenden claramente.

Factores de riesgo generales para el cáncer

Según el Instituto Nacional para la Seguridad y Salud Ocupacional (NIOSH), el riesgo de padecer cáncer puede verse afectado por una combinación de los siguientes factores:

  • Características personales (p. ej., edad, sexo, raza)
  • Antecedentes familiares de cáncer
  • Factores del estilo de vida y hábitos personales (p. ej., dieta, tabaquismo, consumo de alcohol)
  • Algunas condiciones médicas
  • Exposición a agentes ambientales causantes de cáncer
  • Exposición a agentes causantes de cáncer en el lugar de trabajo

Estos factores pueden combinarse o actuar en secuencia para causar cáncer.

Cómo establecer un vínculo

Algunas veces, varias personas de un mismo lugar de trabajo presentan cáncer en un período relativamente corto. Sin embargo, esto no indica necesariamente que exista riesgo de cáncer en el lugar de trabajo. El cáncer es una enfermedad común y afecta a más de un millón de estadounidenses cada año.

En un esfuerzo por identificar la relación entre posibles factores ocupacionales y el cáncer, los científicos investigan grupos de cáncer. Los grupos son definidos como concentraciones anormales de casos de cáncer en una zona o un período definidos, de acuerdo al NIOSH. Los grupos pueden tener una causa común o puede ser la aparición coincidente de casos no relacionados.

Cuando se evalúa un grupo de cáncer en el lugar de trabajo, los científicos tienden a observar lo siguiente:

  • Varios casos del mismo tipo de cáncer, especialmente si éste no es común en la población general
  • La presencia de un agente cancerígeno conocido o sospechoso y la aparición de tipos de cáncer vinculados con la exposición a estos agentes en otros entornos
  • Exposición previa a posibles agentes cancerígenos en el lugar de trabajo (con frecuencia difíciles de documentar)

La investigación de los grupos de cáncer impone muchos desafíos para los investigadores. Con frecuencia, es difícil establecer una conexión clara entre el cáncer y los factores ambientales o del lugar de trabajo.

Cáncer asociado con exposiciones ocupacionales

La American Cancer Society (ACS) ofrece esta tabla de sustancias o tipos de trabajo que se han relacionado con el desarrollo de cáncer:

CáncerSustancias o procesos
PulmónArsénico, asbestos, cadmio, humo de hornos de coca, compuestos de cromio, gasificación de carbón, refinación de níquel, sustancias de fundición, radón, hollín, alquitranes, aceites, sílice
VejigaProducción de aluminio, industria del caucho, industria del cuero, 4-aminobifenilo, benzidina
Cavidades nasales y senos paranasalesFormaldehído, fabricación de alcohol isopropílico, gas mostaza, refinación del níquel, polvo de cuero, polvo de la madera
LaringeAsbestos, alcohol isopropílico, gas mostaza
FaringeFormaldehído, gas mostaza
Mesotelioma (tipo de cáncer de pulmón)Asbestos
Sistema linfático y hematopoyético (producción de células sanguíneas)Benceno, óxido etileno, herbicidas, sistema de radiación x
PielArsénico, alquitrán de hulla, aceites minerales, luz solar
Sarcoma de tejido blandoClorofenoles, herbicidas clorofenoxi
HígadoArsénico, cloruro de vinil
LabiosLuz solar
¿Qué puede hacer para reducir su riesgo?

La identificación de los riesgos ocupacionales para el cáncer es un proceso continuo. Debido a que con frecuencia es difícil saber si estamos expuestos a riesgos de cáncer en el lugar de trabajo, lo mejor que podemos hacer es usar el conocimiento que ya tenemos y controlar los factores de riesgo que sabemos que podemos controlar.

Por ejemplo, podemos controlar la dieta, el hábito de fumar, el consumo del alcohol y la exposición a agentes cancerígenos conocidos. También podemos someternos a controles médicos regulares y seguir las pautas nacionales respecto de las pruebas de detección del cáncer.